Géographie de l’eau et interactions scalaires : le delta du Chao Phraya (Thaïlande) et son bassin versant

par François Molle

Cet article propose une rétrospective sur le développement du delta du Chao Phraya, en Thaïlande. Il distingue trois phases successives : l’occupation progressive de l’espace du delta proprement dit, la clôture du delta et l’augmentation des tensions internes et des interactions avec à la fois sa périphérie et son cœur (Bangkok), la remontée vers le nord et les interactions accrues avec les autres parties du bassin versant ainsi qu’avec les bassins voisins.

Cet article fait ressortir le fait que l’évolution du delta n’est pas seulement un processus linéaire ou le progrès technique permet une artificialisation toujours plus grande du milieu et un bénéfice social toujours accru. En réalité, la consommation de l’espace, les termes de sa mise en valeur, les processus d’intensification et de diversification, les migrations, etc. sont liés à une manipulation du cycle hydrologique (en termes de quantité, qualité et distribution dans le temps) qui ne se réduit pas une logique d’efficience technique ou économique. L’expression spatiale de ces changements définit la manière avec laquelle les coûts et les bénéfices sont distribués parmi les sous-régions et les catégories d’acteurs. Une approche de political ecology permet de mettre l’accent sur les jeux de pouvoir qui modèlent l’environnement, ce qui, en retour, affecte aussi la société.

L’analyse révèle comment le développement organique du delta met en scène et en opposition des acteurs nombreux et variés et comment la mise en interaction progressive de ces acteurs à travers le cycle hydrologique se fait de manière hiérarchisée : Bangkok tend à dominer le delta, le delta à maintenir (quoique avec difficulté) sa place privilégiée dans le bassin, et le bassin a étendre son emprise sur les ressources voisines. L’accès aux ressources en eau est en constante redéfinition et se construit actuellement à travers la lente émergence de nouveaux modes de gouvernance à l’échelle du bassin.

Abstract : Geography of Water and Scales Interactions : the Chao Phraya Delta, in Thailande, and its Basin

This paper looks back at the development of the Chao Phraya, Thailand, and distinguishes between three phases : the reclamation of the delta proper, the closure of the frontier with a growing pressure on resources and increasing interactions with both Bangkok and the periphery of the delta, the interaction with the upstream part of the basin as well as with neighboring basins.

This paper reveals that the evolution of the delta is not a linear process whereby technical change allows an ever growing exploitation and production of wealth for all. Indeed, the consumption of space, the patterns of land reclamation, the processes of intensification and diversification, migrations, etc. are linked to a manipulation of the water regime (in terms of quantity, quality and timing), which does not follow a mere logic of economic efficiency. The spatial expression of these changes defines how costs and benefits are shifted across scales, sub-regions and social categories, and can be addressed through a political ecology framework. Water use incurs costs and generates externalities that tend to be imposed on third parties. Interactions tend to be hierarchised, with Bangkok dominating the delta, the delta striving to retain its dominance in the basin, and the basin spreading its influence onto neighboring river basins.

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